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巴尔扎克,1799年5月20日出生在法国中部图尔城的一个信仰天主教的中产家庭。他是欧洲批判现实主义文学的奠基人。他的《人间喜剧》(一部由九十多部独立而又有所联系的小说组成的巨著)被称为是“资本主义社会的百科全书”。他说过:“拿破仑用剑未能完成的事业,我要用笔来完成。”
马克思说他是一位“对现实关系具有深刻理解的著名作家”。恩科斯说他写出了贵族阶级的没落衰败和资产阶级的上升发展,他的《人间喜剧》是“现实主义的最伟大的胜利”。雨果则称他是“在最伟大的人物中间的名列前茅者”。
其实,巴尔扎克小时候,学习成绩非常不好,在班里几乎是垫底的,而且他长得又矮又丑,口齿还很笨拙,父母和老师都不看好他。
1820年,他从一所法律学校毕业后,幸运地进了一家律师事务所。但很快他就不顾人家反对,辞去了这个在他看来毫无意思的工作,并立志要当一名作家。父亲说服不了他,只好答应让他去“胡闹”两年。“如果两年以后,你还没有在文学这条路上做出令人信服的成绩,那就必须回律所去!”父亲甩给他几百法郎,就不再管他了。
八个月后,他写出了一个剧本。他在家里举行朗诵会,结果听的人都睡着了。但这并没有动摇他要成为一个作家的决心。他发现自己在悲剧创作上没有天分,于是决定改写小说,但同样失败了。转眼两年的时间过去了,他仍没有写出一部像样的作品,但他却还要写下去,恼羞成怒的父亲断绝了他的经济来源。
失去家里的经济支持,巴尔扎克陷入了贫困当中。当时,他在给妹妹玛格丽特的一封信中说:“你那注定应享有伟大荣誉的哥哥,都快要饿死了。”
为摆脱困境,有那么两三次,巴尔扎克不得不与别人合作(其实就是给人当枪手),写了很多迎合当时庸俗的社会风气的小说。他曾向一位友人抱怨说:“为什么我没有1500法郎的年金,来保证我体面的写作呢?可除了这种可耻的方法,污染纸张,污染名誉,我又能用什么来捍卫我的独立呢?”
写作没有成功,但生活还要继续。为了挣钱,他先是与出版商合作,想通过出版一些古代名著的袖珍本来赚钱。结果经过一年多的苦心经营,书是印出来了,但2000册书只卖出了不倒100册,这使他欠下了1万多法郎的债务。之后,他又转而经营铸字厂和印刷厂,但最后是他的这两个厂子也因经营不善而倒闭了。这时,他的负债也已上升到了6万法郎。
然而,正是这段倒霉的经历,使巴尔扎克深刻地体会到了资本主义社会人与人之间冷酷的金钱关系。经商失败后,他又重新回到了文学创作上来。1829年3月,在经历了17次退稿之后,他的长篇小说《朱安党人》终于引起了出版社编辑的重视。出版社不仅签下了这一部作品的版权,还签下了他以后作品的全部版权。
从此,他便一发而不可收,作品一部接一部地出版。他写作的速度也相当惊人,有时,一天就能写两个短篇,三天就能写一个中篇,两个星期就能写一部长篇。他每天都要工作18个小时,不分白天黑夜地写,困了,就喝浓烈的黑咖啡来提神。据说他从1829年开始到他1850年去世,他一共喝下了5万杯浓烈的黑咖啡。
他的朋友戈蒂耶也曾在一篇回忆他的文章中说:“一次,他一大早就跑到我房间来,嘴里哼哼唧唧的,精神疲惫不堪,新鲜的空气使他眼花缭乱,他一屁股把自己甩倒在沙发上,通宵的工作使他饿坏了,他把沙丁鱼和黄油捣成烂糊,抹在面包上吃。还一边吃,一边要求我说:‘一会儿,我要睡一个小时,一个小时后,你务必要把我叫醒。’我看他太累了,就没把他的请求放在心上,还关照屋子里不要发出任何响声,免得打扰了他。他醒后,看到苍茫暮色,竟跳起来就对我破口大骂,骂我是叛徒、盗匪、凶手,害得他损失了1万法郎,因为他要是早些醒来的活,就会构思一部小说,那部小说一定能挣1万法郎,这还没把可能出版的第二版、第三版算上。我使他错过了与金融巨头、出版商人、公爵夫人的约会,这次要命的睡眠,简直让他破费了好几百万……”
长期的辛劳,再加上大量地饮用浓烈的黑咖啡,严重地损害了巴尔扎克的健康,刚过50岁,他就重病缠身了。1850年8月18日晚上11点半,他终于永远闭上了眼睛,结束了他辛苦劳累的一生。据说他在弥留之际,还在不断地呼喊着自己笔下的人物“高里奥”、“葛朗台”、“皮罗多”……木匠
 

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